63,000 മൈല്‍ വേഗതയില്‍ ബഹിരാകാശത്തിലൂടെ സഞ്ചരിക്കുന്ന ബെന്നു എന്ന ഛിന്നഗ്രഹത്തില്‍ ബഹിരാകാശ വാഹനമിറക്കി നാസയുടെ ശ്രമം. ബഹിരാകാശചരിത്രത്തിലെ തന്നെ ഏറ്റവും കഠിനമായ ലാന്‍ഡിങ്ങാണ് നാസ വിജയകരമായി പൂര്‍ത്തിയാക്കിയത്. ഇവിടെ നിന്നും പാറക്കല്ലുകളുടെ സാമ്പിളുകള്‍ ശേഖരിച്ച് തിരികെ ഭൂമിയിലേക്ക് എത്തിക്കുകയാണ് ലക്ഷ്യം. ഏകദേശം മൂന്ന് വര്‍ഷത്തിനുള്ളിലാണ് പേടകം തിരികെ ഭൂമിയിലെത്തുക. 

ലാന്‍ഡിങ്ങിനായി 4.5 മണിക്കൂര്‍ സമയമാണ് നാസയുടെ ബഹിരാകാശ വാഹനം എടുത്തത്. വാന്‍സൈസ് ഒസിരിസ്‌റെക്‌സ് ക്രാഫ്റ്റ് സ്‌പേസ് വെഹിക്കിള്‍ എന്ന പേടകമാണ് ഈ നിര്‍ണ്ണായക ദൌത്യം നിര്‍വഹിച്ചത്. നാലു വര്‍ഷം മുന്‍പാണ് ഇത് ഭൂമിയില്‍ നിന്നും പുറപ്പെട്ടത്. ഭൂമിയില്‍ നിന്ന് ഏകദേശം 207 ദശലക്ഷം മൈല്‍ (334 ദശലക്ഷം കിലോമീറ്റര്‍) അകലെയാണ് ഭൂമിക്കും ചൊവ്വയ്ക്കും ഇടയില്‍ ബെന്നു സഞ്ചരിക്കുന്നത്.

ബെന്നുവിനെ ഏതാനും നിമിഷങ്ങള്‍ മാത്രമാണ് ഒസിരിസ്‌റെക്‌സ് ക്രാഫ്റ്റ് സ്‌പേസ് വെഹിക്കിള്‍ സ്പര്‍ശിച്ചത്. നൈറ്റിംഗേല്‍ എന്ന് വിളിക്കപ്പെടുന്ന സ്ഥലത്തേക്കാണ് ബഹിരാകാശ പേടകം ഇറങ്ങിയത്. ചെറിയ ഛിന്നഗ്രഹത്തിന്റെ വടക്കന്‍ അര്‍ദ്ധഗോളത്തില്‍ 52 അടി സ്ഥലത്താണിത്. ഇത് ഒരു മൈല്‍ വ്യാസത്തിന്റെ മൂന്നിലൊന്നില്‍ കുറവാണ്. ഒസിരിസ്‌റെക്‌സ് 63,000 മൈല്‍ വേഗതയില്‍ ബഹിരാകാശത്തിലൂടെ സഞ്ചരിക്കുന്ന ഛിന്നഗ്രഹത്തിലേക്കാണ് ലാന്‍ഡിങ്ങിനു ശ്രമിക്കുന്നതെന്നാണ് വലിയ ശ്രമകരമായ ദൗത്യമായിരുന്നു. 11 അടി ഉയരമുള്ള റോബോട്ടിക് കൈ ഉപരിതലത്തില്‍ നിന്ന് സാമ്പിളുകള്‍ ശേഖരിച്ചു തിരികെ മടങ്ങി. ദൗത്യവും സാമ്പിളുകളും ഗ്രഹങ്ങള്‍ എങ്ങനെ രൂപപ്പെട്ടുവെന്നതിനെക്കുറിച്ചുള്ള നമ്മുടെ ഗ്രാഹ്യം വര്‍ദ്ധിപ്പിക്കുമെന്നും ഭൂമിയെ സ്വാധീനിക്കുന്ന ഛിന്നഗ്രഹങ്ങളെക്കുറിച്ച് ഉള്‍ക്കാഴ്ച നല്‍കുമെന്നും ശാസ്ത്രജ്ഞര്‍ പ്രതീക്ഷിക്കുന്നു. 

നൈറ്റിംഗേല്‍ സൈറ്റ് തിരഞ്ഞെടുക്കപ്പെടാന്‍ കാരണം ഇത് ഛിന്നഗ്രഹത്തിന്റെ ഉപരിതലത്തിലെ ഏറ്റവും മികച്ച പ്രദേശങ്ങളിലൊന്നായതിനാലാണെന്നും ഇവിടെ നിന്നും മികച്ച ധാതുവസ്തുക്കള്‍ ലഭിക്കുന്നുവെന്നതു കൊണ്ടാണെന്നും നാസ പറയുന്നു. ഇവിടെ കെട്ടിട വലുപ്പത്തിലുള്ള പാറകള്‍ ഉണ്ട്, തന്നെയുമല്ല ഇവിടെ കുറച്ച് പാര്‍ക്കിംഗ് സ്ഥലവുമുണ്ട്. ലാന്‍ഡിംഗിനു കഴിയുന്നില്ലെങ്കില്‍, ഒസിരിസ്‌റെക്‌സ് മറ്റൊരു പ്രദേശത്ത് സ്വയം സ്ഥലം കണ്ടെത്തും, നാസ വിശദീകരിച്ചു.

'അടുത്ത തവണ നിങ്ങള്‍ നിങ്ങളുടെ വീടിന് മുന്നിലോ ഒരു കോഫി ഷോപ്പിന് മുന്നിലോ പാര്‍ക്ക് ചെയ്ത് അകത്തേക്ക് നടക്കുമ്പോള്‍, 200 ദശലക്ഷം മൈല്‍ അകലെയുള്ള ഒസിരിസ്‌റെക്‌സിനെ ഈ സ്ഥലങ്ങളിലൊന്നിലേക്ക് നാവിഗേറ്റുചെയ്യുന്നതിനുള്ള വെല്ലുവിളിയെക്കുറിച്ച് ചിന്തിക്കുക,' നാസയുടെ ഡെപ്യൂട്ടി പ്രോജക്ട് മാനേജര്‍ മൈക്ക് പറഞ്ഞു. 

ബെന്നുവിനു ചുറ്റുമുള്ള അര മൈല്‍ ഉയരമുള്ള ഭ്രമണപഥത്തില്‍ നിന്ന് താഴേക്കിറങ്ങാന്‍ ബഹിരാകാശവാഹനത്തിനു നാല് മണിക്കൂറാണ് എടുത്തത്. ഒസിരിസ്‌റെക്‌സിന്റെ 11 അടി നീളമുള്ള കരതലം 10 സെക്കന്‍ഡ് നീണ്ടുനില്‍ക്കുന്ന കോണ്‍ടാക്റ്റ് ഉപയോഗിച്ച് ബെന്നുവിനെ തൊടുന്നതോടെ പ്രവര്‍ത്തനം അവസാനിക്കും. വലിയ വേഗത്തിലാണ് ബെന്നു സഞ്ചരിക്കുന്നതെന്നതു കൊണ്ട് ഒസിരിസ്‌റെക്‌സിനും നാസ ആസ്ഥാനത്തിനും ഇടയില്‍ സിഗ്‌നലുകള്‍ സഞ്ചരിക്കാന്‍ ഏകദേശം 18.5 മിനിറ്റ് എടുക്കും. 

മുന്‍കൂട്ടി പ്രോഗ്രാം ചെയ്ത, ബഹിരാകാശ പേടകം അഭൂതപൂര്‍വമായ ടച്ച്ആന്‍ഡ്‌ഗോ ഓട്ടോമേഷന്‍ സംവിധാനത്തിലാണ് പ്രവര്‍ത്തിക്കുന്നത്. റേഡിയോ ആശയവിനിമയത്തില്‍ ഓരോ മിനിറ്റിലും 18 മിനിറ്റ് കാലതാമസം നേരിടുന്നതിനാല്‍, ഡെന്‍വറിനടുത്തുള്ള ലോക്ക്ഹീഡ് മാര്‍ട്ടിനിലെ ഗ്രൗണ്ട് കണ്ട്രോളറുകള്‍ക്ക് ഇടപെടാന്‍ കഴിയുമായിരുന്നില്ല. ഈ വെല്ലുവിളികള്‍ എല്ലാം മറികടന്നാണ് ചരിത്ര നിമിഷം കുറിച്ചത്.  ഒസിരിസ്‌റെക്‌സ് ഭൂമിയിലേക്ക് തിരികെ കൊണ്ടുവരാന്‍ ബെന്നുവിന്റെ പാറക്കെട്ടുകളില്‍ നിന്നും കുറഞ്ഞത് 57 ഗ്രാം ശേഖരിച്ചിട്ടുണ്ട്.

അപ്പോളോ ദൗത്യങ്ങള്‍ക്ക് ശേഷമുള്ള ഏറ്റവും വലിയ സാമ്പിള്‍ തിരഞ്ഞെടുക്കലായിരിക്കും ഇത്. അത് 2023 സെപ്റ്റംബര്‍ 24 ന് ഭൂമിയിലേക്ക് തിരികെ എത്തിക്കും. നാസ ധൂമകേതുക്കളുടെ പൊടിയും സൗരവാതക കണികകളും തിരികെ കൊണ്ടുവന്നിട്ടുണ്ടെങ്കിലും, നമ്മുടെ സൗരയൂഥത്തില്‍ ഒളിഞ്ഞിരിക്കുന്ന 1 മില്ല്യണ്‍ ഛിന്നഗ്രഹങ്ങളില്‍ ഒന്നില്‍ നിന്നുള്ള സാമ്പിള്‍ കൊണ്ടു വരാന്‍ ഒരിക്കലും കഴിഞ്ഞിട്ടില്ല. അതേസമയം, റ്യൂഗു എന്ന ഛിന്നഗ്രഹത്തില്‍ നിന്ന് ഡിസംബറില്‍ സാമ്പിളുകള്‍ ലഭിക്കുമെന്ന് ജപ്പാന്‍ പ്രതീക്ഷിക്കുന്നു. ഇറ്റോകാവ എന്ന ഛിന്നഗ്രഹത്തില്‍ നിന്ന് മില്ലിഗ്രാമില്‍ താഴെയുള്ള വസ്തുക്കള്‍ തിരികെ കൊണ്ടുവന്ന് 10 വര്‍ഷത്തിനുശേഷമാണിത്.

വലുതും കറുത്തതും വൃത്താകൃതിയിലുള്ളതുമായ ബെനു കാര്‍ബണ്‍ സമ്പുഷ്ടമായ പാറക്കല്ലുകള്‍ നിറഞ്ഞ ഛിന്നഗ്രഹ പറുദീസയാണ്. അതില്‍ ഭൂതകാലത്തിലേക്ക് ഒഴുകുന്ന ജലത്തിന്റെയും ജീവിത നിര്‍മാണ ബ്ലോക്കുകളുടെയും തെളിവുകള്‍ ഇവിടെ അടങ്ങിയിരിക്കാമെന്നാണ് ശാസ്ത്രജ്ഞരുടെ പ്രതീക്ഷ. നമ്മുടെ സൗരയൂഥം 4.5 ബില്യണ്‍ വര്‍ഷങ്ങള്‍ക്ക് മുമ്പ് രൂപംകൊണ്ട സമയത്തായിരുന്നു അതിന്റെയും പിറവി. അതിനാല്‍ ഭൂമിയിലും മറ്റെവിടെയെങ്കിലും ജീവന്‍ എങ്ങനെ രൂപപ്പെട്ടുവെന്ന് വിശദീകരിക്കാന്‍ സഹായിക്കുന്ന അതിമനോഹരമായ ബില്‍ഡിംഗ് ബ്ലോക്കുകള്‍ നിറഞ്ഞ ഒരു സന്ദര്‍ഭമായാണ് ശാസ്ത്രജ്ഞര്‍ ഇതിനെ കണക്കാക്കുന്നത്. 

ഒസീറിസ്‌റെക്‌സ് ക്രാഫ്റ്റ് ബെന്നുവിലേക്ക് എങ്ങനെ ഇറങ്ങും എന്നതിനെക്കുറിച്ചുള്ള ചില വിശദാംശങ്ങള്‍ നാസ നേരത്തെ വെളിപ്പെടുത്തിയിരുന്നു, ഇത് മൂന്ന് വ്യത്യസ്ത തന്ത്രങ്ങളായി വിഭജിക്കപ്പെട്ടിട്ടുണ്ട്. ആദ്യത്തേത്, ഉപരിതലത്തില്‍ നിന്ന് 2,500 അടി (770 മീറ്റര്‍) ഉയരത്തില്‍ നിന്ന് ഭ്രമണപഥത്തില്‍ നിന്ന് പുറത്തു കടക്കുന്നതിന് ഒസിരിസ്‌റെക്‌സില്‍ ത്രസ്റ്ററുകള്‍ പ്രയോഗിക്കുന്നത്. ഈ താഴ്ന്ന ഉയരത്തിന് കാരണം ഛിന്നഗ്രഹത്തിന്റെ ചെറിയ ഗുരുത്വാകര്‍ഷണമാണ്. ഈ സമയത്ത്, റോബോട്ടിക് സാമ്പിള്‍ ടച്ച് ആന്‍ഡ് ഗോ സാമ്പിള്‍ അക്വിസിഷന്‍ മെക്കാനിസം (ടാഗ്‌സം) തുറന്ന് ബെന്നുവിലേക്ക് ചൂണ്ടിക്കാണിക്കും. 

ബെന്നുവിന്റെ ഉപരിതലവുമായി സമ്പര്‍ക്കം പുലര്‍ത്തുന്ന ബഹിരാകാശ പേടകത്തിന്റെ ഏക ഭാഗമാണ് ടിഎജി. 'ഇത് ടീമിന്റെ വര്‍ഷങ്ങളുടെ ആസൂത്രണവും കഠിനാധ്വാനവും നിറഞ്ഞ പ്രക്രിയയാണ്. പ്രധാനമായും ടാഗ്‌സാം (ടച്ച് ആന്‍ഡ് ഗോ സാമ്പിള്‍ അക്വിഐസിഷന്‍ മെക്കാനിസം) വെറും അഞ്ച് മുതല്‍ 10 സെക്കന്‍ഡ് വരെ മാത്രമാണ് ഉപരിതലവുമായി സമ്പര്‍ക്കം പുലര്‍ത്തിയത്. ഇതിനിടയില്‍ ഇവിടെ നിന്നും സാമ്പിളുകള്‍ ശേഖരിച്ചു, 'ഒസിരിസ്‌റെക്‌സ് ഡെപ്യൂട്ടി പ്രോജക്ട് മാനേജര്‍ മൈക്ക് മോറെ പറഞ്ഞു. 

നാച്ചുറല്‍ ഫീച്ചര്‍ ട്രാക്കിംഗ് (എന്‍എഫ്ടി) നാവിഗേഷന്‍ സിസ്റ്റം എന്ന സിസ്റ്റം ഉപയോഗിച്ച് നാസ ഇറങ്ങുന്നതിന് അംഗീകാരം നല്‍കുകയും ലാന്‍ഡിംഗിന്റെ നിയന്ത്രണം സ്വയം ഏറ്റെടുക്കാന്‍ ഒസിരിസ്‌റെക്‌സിനെ അനുവദിക്കുകയും ചെയ്തു. ഇത് ഛിന്നഗ്രഹത്തിന്റെ ഉപരിതലത്തില്‍ നിന്ന് എടുത്ത എല്ലാ വിശദമായ ചിത്രങ്ങളും ഉപയോഗിക്കുകയും മാപ്പായി മാറ്റുകയും സാധ്യതയുള്ള എല്ലാ അപകടങ്ങളും ചൂണ്ടിക്കാണിക്കുകയും ചെയ്യുന്നു. അഞ്ച് മുതല്‍ 14 അടി വരെ വലിപ്പമുള്ള വെസ്റ്റ എന്ന ഛിന്നഗ്രഹത്തിന്റെ കഷണങ്ങള്‍ നാസ ഇവിടെ കണ്ടെത്തിയിരുന്നു. ബെന്നുവിന്റെ തെക്കന്‍ അര്‍ദ്ധഗോളത്തിലും അതിന്റെ മധ്യഭാഗത്തും ഇതിന്റെ അവശിഷ്ടങ്ങള്‍ ചിതറിക്കിടക്കുന്നതായും തിരിച്ചറിഞ്ഞിരുന്നു. ഒസിരിസ്‌റെക്‌സില്‍ നിന്നുള്ള ചിത്രങ്ങളില്‍ ഈ പാറകള്‍ കണ്ടെത്തി, ഇരുണ്ടതും സമ്പന്നവുമായ കാര്‍ബണിന്റെ ചുറ്റുമുള്ള പ്രദേശത്തേക്കാള്‍ തിളക്കമാര്‍ന്നതായി ഇതു കാണപ്പെടുന്നു. ഓണ്‍ബോര്‍ഡ് സ്‌പെക്ട്രോമീറ്റര്‍ ഉപയോഗിച്ച് ടീം ഈ അവശിഷ്ടങ്ങള്‍ വിശകലനം ചെയ്യുകയും വെസ്റ്റയിലെ അറിയപ്പെടുന്ന സംയുക്തമായ പൈറോക്‌സൈന്‍ എന്ന ധാതുവിന്റെ അടയാളങ്ങള്‍ കണ്ടെത്തുകയും ചെയ്തു.

60 ഗ്രാം മെറ്റീരിയല്‍ ലക്ഷ്യമിടുന്നതിന്റെ ലാന്‍ഡിംഗ് ലാന്‍ഡ്മാര്‍ക്ക് കഴിഞ്ഞ ഒരാഴ്ച വരെ നാസയ്ക്ക് കൃത്യമായി അറിയാമായിരുന്നില്ല. ഒക്‌ടോബര്‍ 22 ന്, ഓണ്‍ബോര്‍ഡ് ക്യാമറ ഏതെങ്കിലും വസ്തുക്കള്‍ ശേഖരിച്ചിട്ടുണ്ടോ എന്നറിയാന്‍ ഫോട്ടോകള്‍ എടുക്കും. ഒക്ടോബര്‍ 24 ന്, ഒസിരിസ്‌റെക്‌സ് മെറ്റീരിയലിന്റെ വ്യാസം നിര്‍ണ്ണയിക്കാന്‍ ശ്രമിക്കും. ഇത് മതിയായതാണെന്ന് കരുതുന്നുവെങ്കില്‍, ഭൂമിയിലേക്കുള്ള ഒരു യാത്രയ്ക്കായി ഇത് സാമ്പിള്‍ റിട്ടേണ്‍ കാപ്‌സ്യൂളില്‍ സുരക്ഷിതമായി പാക്കേജുചെയ്യും.നാസയ്ക്ക് അതൃപ്തിയുണ്ടെങ്കില്‍, ഒസിരിസ്‌റെക്‌സിന് മൊത്തം മൂന്ന് ശ്രമങ്ങള്‍ക്ക് ആവശ്യമായ നൈട്രജന്‍ ഉള്ളതിനാല്‍ അത് തിരികെ പോയി വീണ്ടും ശ്രമിക്കും. ഇത് സംഭവിക്കുകയാണെങ്കില്‍, നാസ നൈറ്റിംഗേലിനെ ഒഴിവാക്കി ഓസ്‌പ്രേ എന്ന ബാക്കപ്പ് സൈറ്റിനെ ടാര്‍ഗെറ്റുചെയ്യും. 

ഒരു ഛിന്നഗ്രഹത്തിന്റെ ഒരു ഭാഗം ഭൂമിയിലേക്ക് തിരികെ നല്‍കാന്‍ രൂപകല്‍പ്പന ചെയ്ത ആദ്യത്തെ യുഎസ് ദൗത്യമാണ് ഒസിരിസ്‌റെക്‌സ്. ബഹിരാകാശ പേടകം 2016 സെപ്റ്റംബര്‍ 8 ന് അറ്റ്‌ലസ് വി റോക്കറ്റില്‍ വിക്ഷേപിച്ചു. ഛിന്നഗ്രഹത്തിന്റെ സ്വഭാവവും ഏറ്റവും പ്രതീക്ഷ നല്‍കുന്ന സാമ്പിള്‍ സൈറ്റുകള്‍ കണ്ടെത്തുന്നതിനും ബെന്നുവിനെ ശ്രദ്ധാപൂര്‍വ്വം നടത്തിയ സര്‍വേയ്ക്ക് ശേഷം, ഒസിരിസ്‌റെക്‌സ് 2 മുതല്‍ 70 ഔണ്‍സ് വരെ (ഏകദേശം 60 മുതല്‍ 2,000 ഗ്രാം വരെ) ഉപരിതല വസ്തുക്കള്‍ അതിന്റെ റോബോട്ടിക് കൈ ഉപയോഗിച്ച് ശേഖരിക്കുകയും സാമ്പിള്‍ ഭൂമിയിലേക്ക് തിരികെ അയയ്ക്കുകയും ചെയ്യുമെന്നാണ് കരുതുന്നത്. വേര്‍പെടുത്താവുന്ന ഈ കാപ്‌സ്യൂള്‍ 2023 ല്‍ തിരികെയെത്തിയേക്കും.