നാസയുടെ ഒസിരിസ്‌റെക്‌സ് ബഹിരാകാശ പേടകം ചൊവ്വാഴ്ച ഭൂമിക്ക് സമീപമുള്ള ഛിന്നഗ്രഹമായ ബെന്നുവില്‍ നിന്നും ചില പാറപ്പൊടികള്‍ ശേഖരിച്ചുവെങ്കിലും ചില സാമ്പിളുകള്‍ ബഹിരാകാശത്തേക്ക് ചോര്‍ന്നുകൊണ്ടിരിക്കുകയാണെന്ന് നാസ. അങ്ങനെ വന്നാല്‍ ഇതിനായി വീണ്ടും ശ്രമം തുടരും. ട്യൂസണിലെ അരിസോണ സര്‍വകലാശാലയിലെ പ്രിന്‍സിപ്പല്‍ ഇന്‍വെസ്റ്റിഗേറ്റര്‍ ഡാന്റി ലോററ്റ പത്രസമ്മേളനത്തില്‍ അറിയിച്ചതാണിത്.

'ഇപ്പോള്‍ നമ്മുടെ പിടിയിലായ ബെന്നുവിലെ കണികകള്‍ രക്ഷപ്പെടുന്നു എന്നതാണ് ഏറ്റവും വലിയ ആശങ്ക,' അദ്ദേഹം പറഞ്ഞു. 'വലിയ കണികകളുടെ ഫ്‌ലാപ്പ് തുറന്നുകിടക്കുന്നു. അത് ബഹിരാകാശത്തേക്ക് വ്യാപിക്കുന്നു. അവ വേഗത്തില്‍ നീങ്ങുന്നില്ല, എന്നാലും ഈ നഷ്ടപ്പെടുന്നത് അമൂല്യവും വിലയേറിയതുമായ ശാസ്ത്രീയ വസ്തുക്കളാണ്.'

ബഹിരാകാശ പേടകത്തിന്റെ കളക്ടര്‍ ഹെഡ്ഡില്‍ നിന്ന് വ്യാഴാഴ്ച എടുത്ത ചിത്രങ്ങള്‍ മിഷന്‍ ടീം വിശകലനം ചെയ്തു. ഇത് ഗണ്യമായ സാമ്പിള്‍ ശേഖരിച്ചതായി കാണിച്ചു. എന്നാല്‍ ഹെഡ്ഡില്‍ വളരെയധികം വസ്തുക്കള്‍ ഇപ്പോഴും ഉണ്ട്, സാമ്പിള്‍ അകത്ത് സൂക്ഷിക്കാന്‍ രൂപകല്‍പ്പന ചെയ്ത ഫ്‌ലാപ്പ് ഇതിന്റെ ശേഖരണം തടസ്സപ്പെടുത്തുന്നു. ഇത് ബഹിരാകാശത്തേക്ക് കണങ്ങളെ രക്ഷപ്പെടാന്‍ അനുവദിക്കുന്നു. 

ഈ വാരാന്ത്യത്തില്‍ ബഹിരാകാശ പേടകത്തിനായി ആസൂത്രണം ചെയ്ത ഇവന്റുകളുടെ ഗതി മാറ്റുകയും മിഷന്‍ ടീം കഴിയുന്നത്ര വേഗത്തില്‍ സാമ്പിള്‍ സൂക്ഷിക്കാന്‍ പദ്ധതിയിടുകയും ചെയ്യുന്നു, അതിനാല്‍ ചെറിയ വസ്തുക്കള്‍ നഷ്ടപ്പെട്ടേക്കും. 5 മുതല്‍ 10 ഗ്രാം വരെ വസ്തുക്കള്‍ നിരന്തരം നഷ്ടപ്പെടുന്നതായി ഗവേഷകര്‍ കണക്കാക്കി. ഹെഡ്ഡിനു ചുറ്റുമുള്ള കണങ്ങളുടെ മേഘവുമായി സാമ്യമുള്ളവയാണ് നഷ്ടപ്പെട്ടു കൊണ്ടിരിക്കുന്ന അടരുകളുള്ള വസ്തു.

ഛിന്നഗ്രഹത്തിന്റെ ഉപരിതല വസ്തുക്കളില്‍ കുറഞ്ഞത് 2 ഔണ്‍സ് അഥവാ 60 ഗ്രാം വരെ ശേഖരിക്കാനായിരുന്നു പദ്ധതി. വിശകലനം ചെയ്ത ചിത്രങ്ങളെ അടിസ്ഥാനമാക്കി, ബഹിരാകാശ പേടകത്തിന്റെ റോബോട്ടിക് കൈയുടെ അറ്റത്തുള്ള കളക്ടര്‍ ഹെഡ് ഇപ്പോഴത്തെ സാഹചര്യത്തില്‍ ഏറ്റവും കുറഞ്ഞത് 400 ഗ്രാം വസ്തുക്കള്‍ പിടിച്ചെടുത്തുവെന്ന് ഗവേഷകര്‍ക്ക് ഉറപ്പുണ്ട്. ക്യാമറയുടെ വീക്ഷണകോണിലൂടെ അവര്‍ക്ക് ദൃശ്യമാകുന്നത് അത് മാത്രമാണ്.

ചെറിയ വിടവുകളിലൂടെ കണികകള്‍ രക്ഷപ്പെടുന്നു, അവിടെ ഒരു മൈലാര്‍ ഫ്‌ലാപ്പ് അഥവാ ലിഡ് വലിയ പാറകളാല്‍ കുറഞ്ഞത് ഒരു സെന്റീമീറ്ററെങ്കിലും തുറന്നു കിടക്കുന്നു. ഈ വാരാന്ത്യത്തില്‍ ബഹിരാകാശ പേടകത്തിനായി ആസൂത്രണം ചെയ്ത പ്രവര്‍ത്തനങ്ങളുടെ ചലനം കാരണം കൂടുതല്‍ സാമ്പിള്‍ നഷ്ടത്തിന് കാരണമാകും.

മുമ്പ്, ഒസിരിസ്‌റെക്‌സ് വെള്ളിയാഴ്ച ബ്രേക്കിംഗ് ബേണ്‍ നടത്തുമെന്നും ശനിയാഴ്ച സാമ്പിളിന്റെ പിണ്ഡത്തിന്റെ അളവ് കണക്കാക്കുമെന്നും പ്രതീക്ഷിച്ചിരുന്നു. ഇതിനര്‍ത്ഥം 2023 ല്‍ ഭൂമിയിലേക്ക് മടങ്ങുന്നതുവരെ ടീമിന്റെ സാമ്പിളിന്റെ യഥാര്‍ത്ഥ പിണ്ഡം അറിയാന്‍ കഴിയില്ലെങ്കിലും, മതിയായ സാമ്പിള്‍ ഉണ്ടായിരിക്കുമെന്ന് മിഷന്‍ ടീമിന് ഉറപ്പുണ്ട്. സാമ്പിള്‍ ഹെഡ് സൂക്ഷിക്കാമെന്ന് ഉറപ്പാക്കുന്നതിന് മുന്നോടിയായി ടീം ഈ വാരാന്ത്യത്തില്‍ വീണ്ടും മൂല്യനിര്‍ണ്ണയ പ്രക്രിയ നടത്തും. ഇവ സുരക്ഷിതമായി സൂക്ഷിക്കാനായാല്‍ ചൊവ്വാഴ്ചയോടെ സാമ്പിള്‍ റിട്ടേണ്‍ കാപ്‌സ്യൂള്‍ ഭൂമിയിലേക്ക് മടങ്ങാന്‍ കഴിയും.

ഇപ്പോഴത്തെ സാഹചര്യത്തില്‍ തുറന്നിരിക്കുന്ന ഫ്‌ലാപ്പ് അടയ്ക്കാന്‍ ഒരു വഴിയുമില്ല, ലോററ്റ പറഞ്ഞു. പാറകളുടെ ബലത്തെക്കുറിച്ച് ടീമിന് ഉറപ്പില്ലെങ്കിലും, അത് ശക്തവും ശേഖരണ തലത്തിലേക്ക് കടക്കാന്‍ കഴിയുന്നതിന്റെ പരിധിയിലും ആയിരിക്കണം, അദ്ദേഹം പറഞ്ഞു. 'സാമ്പിള്‍ സൂക്ഷിക്കാന്‍ നമുക്ക് കൂടുതല്‍ വേഗത്തില്‍ നീങ്ങേണ്ടിവരുമെങ്കിലും, ഇത് ഒരു മോശം പ്രശ്‌നമല്ല. ഈ ചരിത്ര നിമിഷത്തിനപ്പുറം പതിറ്റാണ്ടുകളായി ശാസ്ത്രത്തെ പ്രചോദിപ്പിക്കുന്ന സമൃദ്ധമായ സാമ്പിള്‍ ലഭിച്ചുവെന്തില്‍ ഞങ്ങള്‍ വളരെ ആവേശത്തിലാണ്.'

അടുത്ത ആഴ്ചയില്‍ സാമ്പിള്‍ ലഭിച്ചുവെന്നു ഉറപ്പാക്കും. ഇക്കാര്യത്തില്‍ കൃത്യത വരുന്നതു വരെ, 2021 മാര്‍ച്ച് വരെ, ബഹിരാകാശവാഹനം ഭൂമിയിലേക്കുള്ള യാത്ര ആരംഭിക്കില്ല, നിലവില്‍ ഭൂമിയില്‍ നിന്ന് 200 ദശലക്ഷം മൈല്‍ അകലെയാണ് പേടകം. ഭൂമിയിലേക്ക് മടങ്ങുന്നതിന് ബഹിരാകാശ പേടകം ആരോഗ്യത്തോടെ തുടരുന്നുവെന്ന് ടീം പറയുന്നു.